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Nicholas Rodney Drake (19 de junio de 1948 – 25 de noviembre de 1974), más conocido como Nick Drake, fue un cantautor y músico inglés, nacido en Birmania, conocido por sus canciones acústicas y otoñales. A pesar de que tuvo poco éxito comercial durante su vida, su trabajo es muy apreciado en la actualidad por los críticos y por otros músicos.

El instrumento principal de Drake era la guitarra, pero también sabía tocar el piano, el clarinete y el saxofón. Drake firmó un contrato con Island Records cuando tenía 20 años, y durante 1969 editó su primer álbum, Five Leaves Left. Antes de su muerte, Drake editó otros dos LPs, aunque inicialmente ninguno vendió una cantidad significativa de copias, en parte debido a que Drake rehusaba realizar presentaciones en vivo y ser entrevistado.

Drake luchó contra la depresión y el insomnio durante su vida, lo cual se reflejó en sus letras. Tras completar su tercer álbum, Pink Moon (editado en 1972), dejó de tocar y grabar y se fue a vivir a casa de sus padres en Warwickshire.

Drake creció en la pequeña ciudad inglesa de Tanworth-in-Arden, cercana a Birmingham. Fue a la escuela pública de Marlborough, y después a la universidad de Cambridge, donde inició sus estudios de Literatura Inglesa. Nueve meses antes de terminarlos, abandonó los estudios para lanzarse a su carrera musical. Murió el 25 de noviembre de 1974 a los 26 años, como resultado de una sobredosis de antidepresivos, que tomaba para poder dormir. Se ha especulado ampliamente sobre si su muerte fue accidental o suicidio. Lo cierto es que Nick pasó los últimos años de su vida sumido en una honda depresión, llegando a ser hospitalizado.

Si bien Drake no recibió reconocimiento durante su vida por su obra, en la actualidad es considerado un artista de culto, y ha influido a artistas como Badly Drawn Boy, Robert Smith (de The Cure), Peter Buck (de R.E.M.), Kate Bush, Paul Weller y The Black Crowes.

En 1985 The Dream Academy llegó a las listas británicas y estadounidenses con “Life in a Northern Town”, una canción sobre Drake y dedicada a él.

La primera biografía sobre su vida fue escrita en 1997 y al año siguiente se editó un documental llamado A Stranger Amongst Us. En el año 2000 Volkswagen usó su canción “Pink Moon” en una publicidad televisiva, y en un mes se vendieron más álbumes de Nick Drake que en los treinta años anteriores.

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Five Leaves Left (1969)

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1· Time Has Told Me – 4:27
2· River Man – 4:21
3· Three Hours – 6:16
4· Way to Blue – 3:11
5· Day is Done – 2:29
6· ‘Cello Song – 4:49
7· The Thoughts of Mary Jane – 3:22
8· Man in a Shed – 3:55
9· Fruit Tree – 4:50
10· Saturday Sun – 4:03

Drake comenzó a grabar su álbum debut, Five Leaves Left en 1968, con Boyd como productor. Las sesiones se llevaron a cabo en el estudio Sound Techniques de Londres, y Drake no iba a sus clases de la universidad para viajar hacia la capital en tren. Inspirado por la producción del primer álbum de Leonard Cohen, a cargo de John Simon, Boyd quería que la voz de Drake fuese grabada con el mismo estilo cercano e íntimo, “sin reverberaciones de pop brillante”.

También quería incorporar arreglos de cuerda similares a los de ese álbum, “sin abrumar o sonar cursi”.

Como soporte Boyd utilizó a varios contactos de la escena de folk rock londinense, incluyendo al guitarrista de Fairport Convention Richard Thompson y al bajista de PentangleDanny Thompson.

También recluto a John Wood como ingeniero y a Richard Hewson para que se encargara de los arreglos de cuerda.

Las primeras grabaciones no dieron buenos resultados, ya que las sesiones eran irregulares y apresuradas, y eran llevadas a cabo durante el período de inactividad del estudio en medio de la grabación del álbum Unhalfbricking de Fairport Convention. Algunas tensiones surgieron entre el artista y el productor sobre la dirección que debía tomar el álbum: Boyd quería adoptar el enfoque de George Martin de “usar el estudio como un instrumento”, mientras que Drake prefería un sonido más orgánico. Según Dann, Drake parece “ansioso” en los bootlegs de esas sesiones.

Ambos estaban poco satisfechos con las contribuciones de Hewson, a las que consideraban demasiado cercanas al mainstream en relación a las canciones de Drake, quien sugirió reemplazarlo por su amigo Robert Kirby, aunque Boyd mostró escepticismo debido a que era un estudiante de música sin experiencia previa en grabaciones, pero al ver que Drake se mantenía firme en su postura, aceptó darle un período de prueba. Kirby le había mostrado previamente a Drake algunos arreglos para sus canciones, y se encargó de proveer la partitura utilizada en la versión definitiva del álbum.

Sin embargo, Kirby no se tenía suficiente confianza para encargarse de los arreglos de la canción “River Man”, por lo que Boyd debió estirar el presupuesto de Witchseason para contratar al veterano compositor Harry Robinson, a quien solicitaron un arreglo que recordara a compositores como Frederick Delius y Maurice Ravel.

Debido a algunos problemas de post-producción, el lanzamiento del álbum se retrasó varios meses y el álbum no fue lo suficientemente bien comercializado y promocionado cuando salió al mercado.

Hubo pocas reseñas en la prensa especializada, las cuales lo trataron con indiferencia. En julio Melody Maker se refirió al mismo como “poético” e “interesante”, mientras que en octubre NME escribió que no era lo suficientemente variado como para hacerlo entretenido.

El álbum tampoco tuvo buena difusión en la radio, aunque el DJ de la BBC John Peel ocasionalmente pasaba canciones del mismo.

Drake estaba decepcionado con la presentación de la funda del álbum, que tenía la lista de temas impresa en un orden incorrecto y reproducía versos que no aparecían en las versiones grabadas en el álbum.

Su decepción con el resultado final fue reflejada en una entrevista con su hermana Gabrielle: “era muy reservado. Yo sabía que estaba haciendo un álbum pero no sabía en que etapa de la producción estaba hasta que entró a mi habitación y dijo, ‘ahí lo tienes’. ¡Lo tiró en la cama y se fue!”

Bryter Layter (1970).

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  1. Introduction – 1:33
  2. Hazey Jane II – 3:46
  3. At the Chime of a City Clock – 4:47
  4. One of These Things First – 4:52
  5. Hazey Jane I – 4:31
  6. Bryter Layter – 3:24
  7. Fly – 3:00
  8. Poor Boy – 6:09
  9. Northern Sky – 3:47
  10. Sunday – 3:42

También producido por Boyd y con Wood como ingeniero, el álbum presentó un sonido más optimista y cercano al jazz. Debido al poco impacto comercial de su debut, Drake se alejó de su sonido pastoral y aceptó la propuesta de su productor de incluir pistas de bajo y batería en las grabaciones. “Era un sonido más pop, supongo”, dijo Boyd, “lo imaginé como más comercial”. Como su predecesor, el álbum contaba con la contribución de músicos de Fairport Convention, y además contó con la participación de John Cale en dos canciones: “Northern Sky” (en la que tocó celesta, piano y órgano) y “Fly” (en la que aportó partes de clave y viola).

Según Trevor Dann, aunque algunas secciones de “Northern Sky” suenan más cercanas al estilo de Cale, fue lo más cercano que tuvo Drake a una canción con potencial en las listas.

En su biografía del año 1999, Cale admitió haber usado heroína durante este período, y su amigo Brian Wells comenzó a sospechar que Drake también estaba consumiendo esa droga. el mismo vendió menos de 3000 copias. Las revisiones fueron nuevamente mixtas: mientras que Record Mirror elogió a Drake llamándolo “un bello guitarrista” y consideró que los arreglos eran “suaves y hermosos”, Melody Maker describió al álbum como “una torpe mezcla de folk y cocktail jazz”. A pesar de que tanto Boyd como Wood confiaban en que el álbum sería exitoso comercialmente.

Poco tiempo despues del lanzamiento, Boyd vendió Witchseasons a Island Records, y se mudó a Los Ángeles para trabajar en el desarrollo de bandas sonoras para películas. La pérdida de su mentor y las pocas ventas de su álbum llevaron a Drake nuevamente a un estado de depresión. Su actitud en Londres había cambiado: se sentía poco feliz viviendo en soledad y se lo había visto nervioso e incómodo en sus conciertos de principios de 1970. En junio, Drake dio uno de sus últimos shows en el Ewell Technical College. Ralph McTell, quien también tocó esa noche, recordó que “Nick estaba monosilábico. En ese show en particular estaba muy tímido. Hizo su primer set y algo horrible debe haber pasado. Estaba tocando su canción, “Fruit Tree”, y se marchó en medio de la misma.

Su frustración se convirtió en depresión, y en 1971 su familia lo convenció de que visitara a un psiquiatra en el St Thomas’s Hospital de Londres, donde le recetaron una serie de antidepresivos, pero se sentía incómodo y avergonzado de tomarlos, y trataba de ocultárselo a sus amigos. Sabía bastante de drogas para preocuparse sobre sus efectos secundarios, y estaba preocupado sobre como reaccionarían al mezclarse con su frecuente consumo de cannabis.

Pink Moon (1972).

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  1. Pink Moon – 2:06
  2. Place to Be – 2:43
  3. Road – 2:02
  4. Which Will – 2:58
  5. Horn – 1:23
  6. Things Behind the Sun – 3:57
  7. Know – 2:26
  8. Parasite – 3:36
  9. Free Ride – 3:06
  10. Harvest Breed – 1:37
  11. From the Morning – 2:30

Island Records quería que Drake promocionara a Bryter Layter por medio de entrevistas con los medios, sesiones de radio y apariciones en vivo. Drake, quien según Kirby en en ese entonces estaba consumiendo “increíbles cantidades” de cannabis y mostrando “las primeras señales de psicosis”, se negó a hacerlo. Decepcionado por la recepción de su segundo álbum, también comenzó a alejarse de su familia y de sus amigos, y rara vez dejaba su departamento, excepto para dar algún concierto o para comprar drogas. Según su hermana Gabrielle, “él una vez me dijo que todo empezó a ir mal desde ese momento”.

Si bien Island no esperaba ni quería un tercer álbum, Drake se acercó a Wood en octubre de 1971 para comenzar a trabajar en lo que sería su último álbum. Las sesiones solo contaron con la presencia de Drake y de su ingeniero en el estudio, y la grabación se produjo en dos noches.

Las sombrías canciones de Pink Moon son cortas y el álbum, formado por once canciones, solo dura 28 minutos, una duración “adecuada” según Wood. Drake no se había mostrado satisfecho con el sonido de su trabajo anterior, ya que pensaba que los arreglos de cuerdas, vientos y saxofón lo hacían sonar “muy lleno, muy elaborado”.

Drake no tiene acompañamiento en Pink Moon, excepto por un piano en la pista titular. Según Wood, Drake estaba decidido a hacer un álbum muy austero y minimalista: “definitivamente quería que fuera él sobre todo. Y creo que, en algunos aspectos, Pink Moon se parece más a Nick que los otros dos álbumes”.

Según Richie Unterberger, Pink Moon es “una de las declaraciones más sombrías en todo el rock”.

Cuando se completó el álbum, Drake llevó la cinta máster del mismo a la recepción del edifició de Island Records, la dejó sobre el escritorio de un recepcionista y se fue sin decir una palabra. Las cintas quedaron allí todo el fin de semana, hasta que fueron halladas la semana siguiente. Pink Moon vendió aún menos copias que sus predecesores, aunque recibió reseñas favorables. En la revista Zigzag, Connor McKnight escribió que “Nick Drake es un artista que nunca finge. Este álbum no le da concesiones a la teoría de que la música debe ser escapista. Es simplemente la forma de ver la vida de un músico en ese momento, y no puedes pedir más que eso.”

El fundador de Island Records Chris Blackwell sintió que Pink Moon tenía el potencial de llevar a Drake a una audiencia masiva; sin embargo, su staff estaba decepcionado por la reticencia de Drake a la hora de participar en actividades promocionales.

Sin embargo, Boyd insistió para que Drake aceptara ser entrevistado por Jerry Gilbert de la revista Sounds, la cual fue la única entrevista con Drake que se publicó.

En ella, el “tímido e introvertido cantante de folk” habló de su disgusto por tocar en vivo y de no mucho más: “no había conexión alguna”, según Gilbert. “No creo que haya hecho contacto visual conmigo ni una sola vez”.

Desanimado y convencido de que nunca podría volver a escribir canciones de nuevo, Drake decidió retirarse del mundo de la música, y consideró diversas carreras, incluyendo la posibilidad de incorporarse al ejército.

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